エスパルスが『あきらめない』チームに成長する過程

2022年08月02日(火)

地域芸能・スポーツ

7月31日のJ1第23節、清水エスパルスはサガン鳥栖をホーム・アイスタ日本平に迎え、前半に2失点とリードされたが、サポーターの応援を後押しに新加入選手らが後半に躍動し、3対3のドローに追いついた。最下位脱出はならなかったが、貴重な勝ち点1と「2点差でもあきらめずに追いつく」という自信を積み上げた。

◆前半と後半は別のチーム?

今節、ジュビロ磐田の勝利により再び最下位に陥落したエスパルスは、この試合で勝てば「降格圏」を脱出できる試合となった。一方のサガンは、DFジエゴが警告累積で出場停止だが、前節で首位・横浜Fマリノスと引き分けた勢いそのままに上昇気流に乗りたいところ。

立ち上がりに先取点を奪ったのはサガン。前半4分に自陣右サイドから原田がロングボールを入れると、岩崎が技ありのトラップで片山をかわし、右足でゴール左すみに突き刺した。さらに前半30分、得意のハイプレスでエスパルスDF井林にチャージした長沼がボールを弾くと、サポートした宮代がキープ、縦に抜けた長沼に流しそのまま右足でゴール。わずかな隙をつかれ、エスパルスは2点リードされて前半を終えた。

前週にエスパルスはチーム内で新型コロナの陽性者がでて、選手のやりくりも厳しい状況にあった。また、2点差をつけられて同点以上に引き戻した試合は4年前の2018シーズンのヴィッセル神戸戦までさかのぼらなければならない。正直、後半に向けてサポーターのテンションは下がらざるを得なかった。

ところが、エスパルスの選手たちは全くあきらめていなかった。リカルド監督は「前半と後半ではまるで別のチームのようだった」と表現した。

◆あきらめない姿勢と新加入選手へのどよめき

インテンシティの高さを維持しながら迎えた後半17分、自陣で山原が相手のパスをカットすると、左サイドをドリブルで駆け上がる。トップスピードに近い速度でかつ繊細なボールコントロールに、相手DFは足が出せない。中に走りこんだ白崎から「ニア!」と声がかかる。山原がグランダーで鋭くニアサイドに折り返すと、白崎は左足ヒールの絶妙なタッチでGKとDFの間を通し、ボールをゴールに送り込んだ。これで1点差に詰め寄った。

このプレーの直前、ホームのスタンドで地割れのようなどよめきがあった。オーストリア帰りの北川航也、元日本代表のベテラン・乾貴士、そしてカルリーニョスの3人が、タッチライン中央に姿を見せたからだ。新型コロナ対策で禁止される「声出し応援」ではなく、純粋にサポーターが心待ちにしていた豪華なメンバーが交代出場する瞬間が訪れ、誰ともなく歓声が沸きあがったのだ。

その後サガンに追加点を奪われたものの、交代選手が与えたインパクトは絶大だった。どこからも攻撃の起点が作れるからだ。後半36分、右サイドでカルリーニョスがキープして中央にクロス。フリーで受けたサンタナがドリブルでゴールに迫り、相手GKと交錯するも、抜けたボールをサポートで駆け込んだ北川が押し込み2対3。北川の移籍後初ゴールで1点差に追いつく。

怒とうの攻めはさらに続き、2分後の後半38分。サンタナから左へのサイドチェンジを受けた山原が落ち着いてボールをコントロール。ピンポイントで中央にクロスを入れると、飛び込んだサンタナは左足でダイレクトシュート。スケールの大きなリターンパスから3対3とゲームを振り出しに戻した。

その後も新加入の乾がバイタルエリアにドリブルで鋭く切り込むなど、いくつものゴールチャンスを作ったが決めきれず、そのままホイッスルでドロー。試合終了後は両チームの選手たちがピッチに座り込む姿が目立った。開始時の気温は34℃もあった。

◆絶望的でもあきらめない気持ち

リカルド監督は試合後に次のように語った。「前半はいい入りができなかった。後半はリスクを負ってでもやるという気持ちでリカバーし、勝つチャンスを作れたゲームだった。北川・乾・カルリーニョスら送り出した交代選手は、攻撃にエネルギーを与えた。勝てなかった悔しさは残るが、チーム全体で見せてくれた姿勢は称えたいと思う」

エスパルスは最下位脱出とはならなかったが、勝ち点も数点差で進行する降格圏争いの中で、貴重な勝ち点1を奪取した。

この補強期間で獲得した選手は、先発出場のヤゴ・ピカチュウもいる。ケガで療養中の鈴木唯人も加わると、ベンチメンバーは、夏場の試合で後半途中から前線を駆け回る絶大なカードとなる。この試合、「絶望的とも思いがちな2点の差」であっても、振り出しに戻すメンタリティーを選手が得たとすれば、「あきらめない」チームに成長するための過程だと思いたい。

次の過程では、「引き分け」から「勝ち」へチームを導く機会を確実に決めきる力を手にして欲しい。

(テレビ静岡報道部スポーツ班 外岡哲)

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